La fitoterapia es una ciencia que estudia y ocupa los extractos que tienen los principios activos, contenidos en los distintos tipos de tejidos vegetales o sus derivados. La palabra proviene del griego, donde fyton=planta y therapeia= terapia. Estos principios activos se analizan con el fin de buscar soluciones para enfermedades crónicas o agudas, para prevenir su aparición o simplemente para llevar un estilo de vida saludable. Esta es una de las terapias alternativas más antigüas. De hecho, la medicina moderna hace uso del conocimiento de las prácticas de la fitoterapia y los métodos primitivos que utilizaban hierbas.

La mayoría de los fármacos y remedios comercializados actualmente, contienen en su elaboración extractos sintéticos y esencias de plantas y hierbas. A su vez, muchos de estos tienen como base, los principios activos de las plantas. Además ha crecido la preocupación sobre los efectos secundarios de los medicamentos alópatas, es por esto que muchos buscan volver a la naturaleza para encontrar solución a las enfermedades. Este tipo de tratamientos son inocuos y en su mayoría no tienen efectos secundarios, siempre y cuando no se consuman, en el caso de los extractos, altas cantidades.

LOS PRINCIPIOS ACTIVOS
Los principios activos son un tipo de sustancias que se ubican en diversas partes y órganos de las plantas y que pueden modificar el funcionamiento de los sistemas y órganos tanto del cuerpo humano como del animal. Las investigaciones científicas han descubierto una gama muy variada de estas sustancias, dentro de las cuales, los más importantes en relación a la salud, son los aceites esenciales, los glucósidos, los alcaloides, los mucílagos y gomas y los taninos.

En las plantas hay otro tipo de principios activos de relevancia y que reciben el nombre de nutrientes esenciales, como los carbohidratos, vitaminas, minerales, azúcares diversos, fibras, lípidos, ácidos orgánicos y antibióticos. La fitoterapia usa los principios contenidos en las distintas partes de las plantas con fines terapéuticos, para dolencias específicas, preparando extractos. Las plantas utilizadas para fabricarlos, pueden ser terrestres o acuáticas (como algas).

PREPARACIÓN Y TRATAMIENTOS
La fitoterapia para preparar los extractos de los principios activos de las plantas, se basa en los métodos de recolección, secado y almacenaje. La recolección para que resulte correctamente, debe realizarse en el momento en que la planta tiene el máximo contenido de principios activos. Esto depende del estado de las hojas, las flores, las raíces y los frutos. Luego está el proceso de secado, donde se extrae el contenido acuoso del material vegetal, para que la planta se conserve bien. Hay secados naturales (con Sol) y artificiales. Posterior a esto se almacena en un sitio seco, ventilado y sin luz directa, en tarros herméticos, bolsas de plástico o sobres de papel.

Los tratamientos que pueden realizarse con fitoterapia pueden sanar y protegernos de varios problemas, como alergias, artritis o cefaleas. También ayudan a calmar la ansiedad y a mejorar el sueño. Las infecciones renales o urinarias pueden ser tratadas con estos métodos, al igual que enfermedades como hiper o hipotensión arterial, problemas cutáneos, digestivos y trastornos de la menstruación. Los remedios naturales de plantas, se pueden clasificar en varios tipos. Estos son los más utilizados:

  • Infusión: se fabrican con las flores, hojas y tallos, de preferencia tiernos. Liberan los principios activos al agua hirviendo.
  • Tinturas o extractos alcohólicos: son mezclas bastante concentradas que se obtienen al poner en contactos las hierbas picadas con alcohol. Por lo general se usa vodka.
  • Decocción: se hace con los tallos leñosos, las semillas, las raíces y las cortezas. Se recomienda machacar estas partes para que expulsen sus principios activos. Luego se cubre con agua y se hierve.
  • Compresa: es una preparación para uso tópico que hace que la piel dañada o inflamada, absorba los principios activos de la decocción o infusión hecha previamente.
  • Cataplasma: es un preparado parecido a la compresa, con plantas que al ser tratadas, adquieren una consistencia blanda.

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